La Nasa encuentra 7 planetas del tamaño de la Tierra a 40 años luz.

Todos estos siete planetas podrían tener agua líquida, clave para la vida como la conocemos, bajo las condiciones atmosféricas adecuadas, pero las probabilidades son más altas con los tres en la zona habitable.

 

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A unos 40 años luz (235 billones de millas) de la Tierra, el sistema de planetas está relativamente cerca de nosotros, en la constelación de Acuario. Debido a que se encuentran fuera de nuestro sistema solar, estos planetas son científicamente conocidos como exoplanetas. Para aclarar, los exoplanetas son planetas fuera de nuestro sistema solar que orbitan una estrella parecida al sol.

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En esta animación, se pueden ver los planetas que orbitan la estrella, con el área verde representando la famosa zona habitable, definida como el rango de distancia a la estrella para la cual un planeta similar a la Tierra es el más propenso a albergar abundante agua líquida en su superficie. Los planetas e, fyg caen en la zona habitable de la estrella.

Utilizando datos de Spitzer, el equipo midió con precisión los tamaños de los siete planetas y desarrolló las primeras estimaciones de las masas de seis de ellos. La masa del séptimo y exoplaneta más lejano todavía no ha sido estimada.

 

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Para comparación … si nuestro sol fuera del tamaño de una pelota de baloncesto, la estrella TRAPPIST-1 sería del tamaño de una pelota de golf.

De acuerdo con sus densidades, todos los planetas de TRAPPIST-1 son probablemente rocosos. Otras observaciones no solo ayudarán a determinar si son ricas en agua, sino que también posiblemente revelan si alguna podría tener agua líquida en sus superficies.

El sol en el centro de este sistema está clasificado como un enano ultra-cool y es tan fresco que el agua líquida podría sobrevivir en planetas que orbitan muy cerca de él, más cerca de lo que es posible en los planetas de nuestro sistema solar. Las siete órbitas planetarias TRAPPIST-1 están más cerca de su estrella anfitriona de lo que Mercurio es para nuestro sol.

 

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 Los planetas también están muy cerca uno del otro. ¿Qué cerca? Bueno, si una persona estuviera de pie en una de las superficies del planeta, podrían mirar hacia arriba y potencialmente ver rasgos geológicos o nubes de mundos vecinos, que a veces parecían más grandes que la luna en el cielo de la Tierra.

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Los planetas también pueden estar cerrados a su estrella, lo que significa que el mismo lado del planeta siempre está frente a la estrella, por lo tanto, cada lado es perpetuo día o noche. Esto podría significar que tienen patrones climáticos totalmente diferentes a los de la Tierra, como el fuerte viento que sopla desde el lado del día hasta el lado de la noche y los cambios extremos de temperatura.

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Debido a que la mayoría de los planetas TRAPPIST-1 son probablemente rocosos, y están muy cerca uno del otro, los científicos ven las lunas galileanas de Júpiter – lo, Europa, Calisto, Ganímedes – como buenas comparaciones en nuestro sistema solar. Todas estas lunas también están cerradas con llave a Júpiter. La estrella de TRAPPIST-1 es solamente levemente más ancha que Júpiter, con todo mucho más caliente.

¿Cómo detectó el Telescopio Espacial Spitzer este sistema?

Spitzer, un telescopio infrarrojo que recorre la Tierra mientras orbita el sol, era muy adecuado para estudiar TRAPPIST-1 porque la estrella brilla más brillante en luz infrarroja, cuyas longitudes de onda son más largas de lo que el ojo puede ver. Spitzer está en una posición única en su órbita para observar el suficiente cruce (aka tránsitos) de los planetas delante de la estrella anfitriona para revelar la arquitectura compleja del sistema.

 

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Cada vez que un planeta pasa, o transita, una estrella, bloquea alguna luz. Spitzer midió las inmersiones en la luz y sobre la base de la magnitud de la inmersión, puede determinar el tamaño del planeta. El momento de los tránsitos le indica cuánto tiempo tarda el planeta en orbitar a la estrella.

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El sistema TRAPPIST-1 ofrece una de las mejores oportunidades en la próxima década para estudiar las atmósferas alrededor de los planetas del tamaño de la Tierra. Spitzer, Hubble y Kepler ayudarán a los astrónomos a planear estudios de seguimiento utilizando nuestro próximo Telescopio Espacial James Webb, que se lanzará en 2018. Con una sensibilidad mucho mayor, Webb podrá detectar las huellas químicas de agua, metano, oxígeno, ozono y otros Componentes de la atmósfera de un planeta.

 

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Todos estos siete planetas podrían tener agua líquida, clave para la vida como la conocemos, bajo las condiciones atmosféricas adecuadas, pero las probabilidades son más altas con los tres en la zona habitable. A unos 40 años luz (235 billones de millas) de la Tierra, el sistema de planetas está...

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